Qué es un melanoma?

El cáncer comienza cuando las células en el cuerpo comienzan a crecer fuera de control. Las células en casi cualquier parte del cuerpo pueden convertirse en cáncer, y luego pueden propagarse a otras áreas del cuerpo.

melanoma

El melanoma es un cáncer que generalmente comienza en un cierto tipo de célula de la piel.

Tipos de células de la piel

Los 3 tipos principales de células en la capa superior de la piel (llamada la epidermis) son:

  • Células escamosas: Son células planas en la parte externa de la epidermis que se derraman constantemente a medida que se forman nuevas.
  • Células basales: Estas células se encuentran localizadas en la epidermis en la parte inferior, llamada la capa de células basales. Estas células se dividen constantemente para formar nuevas células para reemplazar las células escamosas que se desgastan de la superficie de la piel. A medida que estas células se mueven hacia arriba en la epidermis, se ponen más planos, convirtiéndose eventualmente en células escamosas.
  • Melanocitos: Son las células que pueden convertirse en melanoma. Hacen un pigmento marrón llamado melanina, que da a la piel su color marrón o bronceado. La melanina protege las capas más profundas de la piel de algunos de los efectos nocivos del sol. Para la mayoría de las personas, cuando la piel está expuesta al sol, los melanocitos producen más del pigmento, causando que la piel broncee o se oscurezca.

El melanoma es un cáncer que tiene su origen en los melanocitos. Otros nombres para este cáncer incluyen melanoma maligno y melanoma cutáneo. La mayoría de las células de melanoma todavía producen melanina, por lo que los tumores de melanoma suelen ser de color marrón o negro. Sin embargo, algunos melanomas no producen melanina y pueden aparecer rosados, bronceados o incluso blancos.

¿Dónde pueden desarrollarse melanomas?

Los melanomas se pueden generar en cualquier parte de la piel, pero es más probable que comiencen en el tronco (pecho y espalda) en los hombres y en las piernas de las mujeres. El cuello y la cara son otros sitios comunes.

Tener piel oscuramente pigmentada disminuye el riesgo de melanoma en estos sitios más comunes, pero cualquiera puede tener melanoma en las palmas de las manos, las plantas de los pies y debajo de las uñas. Los melanomas en estas áreas constituyen una porción mucho mayor de melanomas en afroamericanos que en blancos.

Los melanomas también pueden formar en otras partes de su cuerpo como los ojos, la boca, los genitales y el área anal, pero estos son mucho menos comunes que el melanoma de la piel.

El melanoma es mucho menos común que los cánceres de células basales y de células escamosas. Pero el melanoma es más peligroso porque es mucho más probable que se extienda a otras partes del cuerpo si no se detecta temprano.

Otros tipos de cáncer de piel

Hay muchos otros tipos de cáncer de piel. Los cánceres de piel que no son melanomas a veces se agrupan como cánceres de piel porque se desarrollan a partir de células de la piel que no sean melanocitos. Tienden a comportarse muy diferente de los melanomas y a menudo se tratan con diferentes métodos.

Cáncer de piel de células basales y células escamosas

Los cánceres generados en células basales y en células escamosas son, con mucho, los cánceres de piel más comunes, y en realidad son más comunes que cualquier otra forma de cáncer. Debido a que raramente se propagan (metastatizan) a otras partes del cuerpo, los cánceres de células basales y de células escamosas suelen ser menos preocupantes y se tratan de forma diferente al melanoma. Estos cánceres se discuten en el cáncer de piel de células basales y escamosas.

 

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